Church Leaders’ Say “No” to War on Iraq

Tasneem Jamal

Letter to Prime Minister Jean Chrétien on the impending invasion of Iraq.


September 25, 2002

The Right Honourable Jean Chrétien
Prime Minister of Canada
House of Commons
Ottawa, Canada K1A 0A2
Fax 613-996-3443
Dear Prime Minister Chrétien:

In these past months and weeks, strong momentum has been built up in favour of a new invasion of Iraq. The pressure to resort to war continues in spite of the efforts of so many, including yourself. War-drums threaten to drown out both law and compassion, and people are tempted to conclude that another Gulf War is now inevitable.

We write, as leaders in many Christian communities in Canada, to cry NO to such a war. This is a time for intense diplomacy and face-to-face negotiations, not for missiles and high-altitude bombing. This is especially a time for multilateralism: the world needs wisdom from every region if we are to grasp the full consequences of the choices confronting us. Yes, the world is faced with a dangerous situation, in Iraq and in the Middle East region as a whole. But non-military, peace-building approaches to those grave problems are thinkable and possible—and they are infinitely preferable to war.

You have rightly insisted, Mr. Prime Minister, that evidence of Iraq’s possession of and intent to use biological, chemical or nuclear weapons must be clear before a prudent international intervention can be shaped and carried out through the United Nations. In a situation of acute concern but also of uncertainty about the facts on the ground, international inspection of the arms situation in Iraq is the appropriate intervention on which to insist. A United Nations resolution detailing the means, the time-lines and the consequences of refusal could be helpful, as long as it does not set the bar so high as to make it virtually impossible for Iraq to comply with its demands. If it were to do so, a UN resolution would be a mere cover for an invasion that might be multinational but would still be unjust.

The Government of Iraq has formally invited a United Nations inspection team to return. There are those who respond that this invitation is a meaningless ploy, and that “we are not in the business of negotiating with Saddam Hussein.” We do not understand how a cataclysm can be averted without genuine negotiation. Unless the parties to a conflict engage in dialogue, the paths to peace remain blocked. Furthermore, negotiations cannot open minds and possibilities if the universe is divided beforehand into two camps, the good and the evil, with “our” side being only good. Such an approach, besides running counter to a Christian sense of sin and grace, reveals an arrogance which can only deepen anger and hostility. We urge the Government of Canada to stay in dialogue with all relevant parties, and to insist on treating all as fellow human beings with human dignity and human rights.

Another Gulf War now would be wrong, first of all because of the suffering such a war would inflict on the population of Iraq—people who have already suffered so bitterly. Our Christian colleagues in that region have urged us to educate our own societies about how crushing the international sanctions have been for the health, education, livelihoods and hope of most Iraqi men, women and (especially) children. Recently, those same colleagues have been pleading with us to speak and act against the threat of another war.

“When one part of the body suffers, all suffer with it.” That maxim is biblical language, but on another level it is simple human experience. We in the West will be judged, by future generations and by the Creator of all, for the damage we have been willing to inflict in the name of security. The past eleven years of sanctions is a case in point. Those sanctions did not in fact weaken the oppressive grip of the Saddam Hussein regime. In their impact on civilian life, they hurt the wrong people—ordinary and innocent Iraqis. The international community has already delayed far too long in acting against the harm being done in its name.

Yes, the suffering of Iraqis lies also at the feet of President Saddam Hussein and his government. That regime’s bellicose and ruthless policies began draining the life-blood of Iraqis long before international sanctions were in place. There is no doubt that many residents of Iraq long and pray for a “regime change”. All the more striking, then, is the strength with which voices from that country and region urge us not to bring about a new regime by means of a violent invasion from outside.

We urge the Government of Canada not to lose confidence that a peace-building approach to the problem of Iraq, consistent with international law and taking the common good of Iraq’s people as its starting point, can be developed, can be fruitful, and can prevail over war-fatalism in international negotiations.

Such an approach should press all countries for compliance with international law and United Nations Security Council resolutions. Iraq is not the only country that stands in violation of them. Also, it should aim at ridding the whole region, ultimately, of weapons of mass destruction. It should provide for control of conventional armaments as well, staunching the flood of arms to neighbouring countries. A new approach should also reconsider the compensation obligations imposed on Iraq after the Gulf War, and take into account Iraq’s debt load. There must be economic hope for Iraqi society, for without it Iraqis will not recover the energy they will need to rebuild their country—nor to change their government. The world should not repeat the errors of the settlement imposed on Germany after World War I.

It is more than evident that peace in Iraq and in the Middle East region is a spectacularly difficult goal to reach. Many are tempted to give in to despair; but many, too, are those who persist as peacemakers. It is the peacemakers especially who are called children of God. The world was created for peace, not for war. That is an affirmation of faith. To live by it—to act politically on the truth of it—is fruitful beyond all calculation.

  The psalm (72) from which Canada took its national motto (A mari usque ad mare) recognizes the reality of struggle and conflict in a world where “the weak and the needy” must be delivered “from oppression and violence”. The psalm calls for a leader who brings peace, In his days justice shall flourish, and peace, till the moon fails…

May you and your colleagues, Mr. Chrétien, bear fruit in the noble work of peace building, and taste the blessings that are reserved for peacemakers.
Yours sincerely,
Church leaders:

Archdeacon Jim Boyles
General Secretary
The Anglican Church of Canada

Archbishop Hovnan Derderian
Armenian Orthodox Church, Canadian Diocese

Rev. Dr. Kenneth Bellous
Executive Minister
Baptist Convention of Ontario and Quebec

Bishop Jacques Berthelet, C.S.V.
Bishop of Saint-Jean-Longueuil
Canadian Conference of Catholic Bishops

John Calder
Canadian Yearly Meeting of the Religious Society of Friends (Quakers)

Rev. F. Tom Rutherford
Regional Minister
Christian Church (Disciples of Christ) in Canada

The Rev. Messale Engeda
Presiding Priest
Ethiopian Orthodox Tewahedo Church in the Western Hemisphere

Rev. Raymond Schultz
National Bishop
Evangelical Lutheran Church in Canada

Dan Nighswander
General Secretary
Mennonite Church Canada

The Right Rev. Seraphim
Bishop of Ottawa and Canada
Orthodox Church in America

The Very Rev. Anthony Nikolic
Polish National Catholic Church of Canada

The Rev. J. Mark Lewis
Moderator, 128th General Assembly
The Presbyterian Church in Canada

Rev. Siebrand Wilts
Stated Clerk
Regional Synod of Canada
Reformed Church in America

Metropolitan Archbishop Wasyly (Fedak)
Ukrainian Orthodox Church of Canada

The Right Rev. Dr. Marion Pardy
United Church of Canada
Ecumenical agencies:
Jane Orion Smith
Chair, Board of Directors
KAIROS: Canadian Ecumenical Justice Initiatives

Dr. Walter Pitman, O. Ont., O.C.
Chair, Board of Directors
Project Ploughshares


Le Très Honorable Jean Chrétien
Premier Ministre du Canada
Chambres des Communes
Ottawa, Ontario, Canada K1A 0A2
Télécopie : 613-996-3443

Cher Premier Ministre Chrétien,

Au cours des derniers mois et des dernières semaines, l’idée d’une nouvelle intervention en Iraq a connu une progression fulgurante. La pression en faveur d’un affrontement continue à augmenter, en dépit des appels au calme lancés par plusieurs personnes, dont vous faites partie. La clameur des tambours de guerre menace d’estomper à la fois loi et compassion; la population est tentée de conclure qu’une autre guerre du Golfe est désormais inévitable.

Nous vous écrivons, en tant que dirigeants responsables de plusieurs communautés chrétiennes du Canada, afin d’affirmer haut et fort qu’il faut dire NON à une telle guerre. L’heure est à la diplomatie intense et aux négociations entre individus, non aux missiles et aux bombardements. L’heure est particulièrement propice au multilatéralisme : le monde a désespérément besoin de la sagesse émanant de toutes les régions pour clairement comprendre les pleines conséquences des choix qui s’offrent à nous. Il est évident que la planète est aux prises avec une situation dangereuse, en Iraq et dans la région du Moyen-Orient en général. Cependant, face à ces graves problèmes, l’approche non militaire et conciliatrice est non seulement  imaginable et possible, mais aussi infiniment préférable à la guerre.

Vous avez insisté avec raison, monsieur le premier ministre, pour qu’il soit démontré que l’Iraq est en possession et compte faire usage d’armes biologiques, chimiques ou nucléaires avant d’élaborer et de mener toute intervention internationale prudente par le biais des Nations Unies. Dans un contexte où les préoccupations sont pressantes mais où la situation sur le terrain reste imprécise, l’inspection des armements en Iraq par des instances internationales demeure la seule avenue à privilégier. Il pourrait être utile que l’ONU adopte une résolution décrivant en détails les mesures à prendre, l’échéancier des opérations et les conséquences du refus d’obtempérer, en autant que les critères choisis ne fassent pas en sorte qu’il devienne pratiquement impossible pour l’Iraq de se plier à ces demandes. Si tel était le cas, une résolution des Nations Unies ne constituerait qu’une méthode voilée pour procéder à une intervention, qui serait multinationale mais demeurerait injuste.

Le gouvernement iraquien a formellement invité l’équipe d’inspecteurs des Nations Unies à revenir en Iraq. Toutefois, il se trouve certaines personnes pour affirmer que cette invitation n’est qu’un stratagème insignifiant et qu’il n’y a aucun intérêt à négocier avec Saddam Hussein.

Nous ne comprenons pas comment on peut éviter la catastrophe en l’absence de véritables négociations. À moins que les parties en cause s’engagent dans un dialogue, les voies de la paix resteront bloquées. De plus, les négociations ne peuvent mener à l’ouverture des esprits et la formulation de solutions si l’univers est divisé au départ entre deux camps distincts, le bon et le mal, « notre » côté étant exclusivement bon. Une telle approche, en plus de contrevenir au sens chrétien de péché et de grâce, révèle une arrogance qui ne peut qu’exacerber les sentiments de colère et d’hostilité. Nous implorons le gouvernement canadien de maintenir le dialogue avec les parties en cause et d’insister pour tous soient considérés comme des semblables, dotés de dignité humaine et jouissant de droits humains.

Une nouvelle guerre du Golfe serait injuste d’abord en raison de la souffrance qui serait conséquemment infligée à la population iraquienne, qui a déjà si amèrement souffert. Au cours de la dernière décennie, nos collègues chrétiens de cette région nous ont fréquemment demandé de sensibiliser nos propres populations aux torts causés par les sanctions internationales à la santé, l’éducation, au travail et l’espoir des hommes, des femmes et particulièrement des enfants iraquiens. Récemment, ces mêmes collègues nous ont supplié de nous prononcer et d’agir face à la menace d’une autre guerre.

« Si un membre souffre, tous les membres partagent sa souffrance». La maxime est d’origine biblique mais relève également de la simple expérience humaine. Nous, occidentaux, devront répondre devant les générations à venir et le Créateur des dommages que nous acceptons d’infliger au nom de la sécurité. Les onze dernières années de sanctions en donnent un bon exemple : les sanctions imposées n’ont pas eu pour effet de réduire l’étau oppressant du régime de Saddam Hussein. Ce sont les citoyens ordinaires et innocents de l’Iraq qui ont subi l’impact des sanctions. La communauté internationale a déjà trop longtemps retardé son action contre les dommages infligés en son nom.

Bien sûr, Saddam Hussein et son gouvernement sont également responsables de la souffrance des iraquiens. Les politiques belligérantes et impitoyables du régime affligeaient déjà le peuple iraquien bien avant l’imposition des sanctions internationales. Il ne fait aucun doute que plusieurs citoyens iraquiens souhaitent ardemment que le régime politique change. C’est pourquoi il est d’autant plus saisissant que les voix en provenance de ce pays et de cette région nous demandent d’empêcher la mise en place d’un nouveau régime par une intervention violente de l’exterieur.

Nous demandons instamment au gouvernement du Canada de continuer à croire qu’une approche conciliatrice à la question iraquienne, conforme au droit international et basée sur le bien commun du peuple iraquien, peut être élaborée, peut porter fruit et peut prendre le pas sur l’actuel sentiment fataliste face à la guerre dans les négociations internationales.

Dans une telle perspective, toutes les nations devraient être pressées de se conformer au droit international et aux résolutions du Conseil de sécurité de l’ONU. L’Iraq n’est pas le seul pays à contrevenir à ces résolutions. De plus, cette approche devrait ultimement viser à débarrasser toute la région des armes de destruction massive. Elle devrait également prévoir des mesures de contrôle des armes  conventionnelles pour endiguer le flot d’armes qui inonde les pays voisins. Une  nouvelle approche pourrait également reconsidérer les obligations de compensation imposées à l’Iraq après la guerre du Golfe et prendre en considération le fardeau de la dette iraquienne. Il est essentiel d’entretenir un espoir économique dans la société iraquienne, sinon les citoyens ne retrouveront jamais l’énergie requise pour reconstruire leur pays ou changer de gouvernement. Le monde devrait éviter de répéter les erreurs commises lors du règlement avec l’Allemagne après la Première Guerre mondiale.

Il ne fait aucun doute que la paix en Iraq et au Moyen-Orient demeure un objectif spectaculairement difficile à atteindre. Bien des gens désespèrent de la cause, mais bien d’autres encore persistent à travailler pour la paix. Ce sont surtout les bâtisseurs de paix qu’on appelle les enfants de Dieu. Le monde a été créé pour la paix et non pour la guerre. Il s’agit là d’une déclaration de foi. Vivre selon ce principe et agir politiquement sur la base de cette vérité constituent des gestes infiniment fructueux.

Le psaume 72, d’où est extraite la devise nationale du Canada (A mari usque ad mare) reconnaît la réalité de la lutte et du conflit dans un monde où « le pauvre et le faible » doivent être défendus contre « la brutalité et la violence ». On y réclame un chef qui apportera une véritable paix : « En ses jours le juste fleurira, et il y aura abondance de paix, jusqu’à ce qu’il n’y ait plus de lune».

Nous souhaitons, monsieur Chrétien, que vous et vos collègues récoltiez les fruits du noble travail de bâtisseurs de paix et que vous en goûtiez les bénédictions.

Recevez, Monsieur le Ministre, nos respectueuses salutations.
Dirigeants des églises:


Le Vén. Jim Boyles
Secrétaire Générale
L’Église anglicane du Canada


L’archevêque Hovnan Derderian
Le diocèse canadien de l’Église arménienne


Le Rév. Dr. Kenneth Bellous
Ministre exécutif
La Convention baptiste de l’Ontario et du Québec

Jacques Berthelet, C.S.V.
Évêque de Saint-Jean-Longueuil
Conférence des évêques catholiques du Canada

John Calder
La Réunion annuelle canadienne de la Société religieuse des Amis


Rev. F. Tom Rutherford
Ministre regionale
Eglise Chretienne (Disciples du Christ) au Canada


Le Rév. Messale Engeda
L’Église éthiopienne orthodoxe Tewahedo


Rev. Raymond Schultz
L’évêque nationale
L’Église évangélique luthérienne au Canada

Dan Nighswander
Secrétaire générale
Église Mennonite Canada

L’évêque Seraphim
Évêque d’Ottawa et Canada
L’Église orthodoxe en Amérique

Père Anthony Nikolic
L’Église catholique nationale polonaise du Canada

Le Rév. J. Mark Lewis
Moderateur, 128eme assemblée générale
L’Église presbytérienne au Canada


Rev. Siebrand Wilts
Synode régionale au Canada
L’Église réformée en Amérique


Son Éminence l’archevêque métropolitain 
Wasyly Fedak
L’Église orthodoxe ukrainienne du Canada

 Le Très Rév. Dr Marion Purdy
L’Église unie du Canada
Agences œcuménique:
Dr. Walter Pitman, O.Ont, O.C.
Project Ploughshares

Jane Orion Smith
KAIROS: Initiatives canadiennes œcuméniques pour la justice

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